CJ Obasi sur les mythes africains, les rebondissements de genre et la photo de Sundance'Mami Wata'


Sept ans avant sa première mondiale le 23 janvier à Park City – la première fois qu’un long métrage nigérian local a marqué une place convoitée dans la compétition World Cinema Dramatic à Sundance – « Mami Wata » de CJ Obasi a commencé par une vision. Le réalisateur était assis sur une plage d’Afrique de l’Ouest, entre deux projets et envisageait son prochain coup. Soudain, une apparition lui vint : une sirène se tenant au bord de l’océan, faisant signe à une mystérieuse jeune femme derrière lui.

« C’était vraiment vivant », dit Obasi. « C’était en noir et blanc. Dans la vision, les yeux de la déesse sont rouges, mais aussi très doux.

CJ Obasi sur les mythes africains, les rebondissements de genre et la photo de Sundance'Mami Wata'

Il y avait une gentillesse dans ses yeux. Quand je suis revenu à moi, j’ai dit, OK, donc mon prochain film est ‘Mami Wata’. du folklore ouest-africain.

Écrit et réalisé par Obasi, avec une cinématographie en noir et blanc saisissante de la DP brésilienne Lílis Soares, « Mami Wata » est produit par Oge Obasi de Fiery Film Company, basée à Lagos, et repris à l’international par CAA Media Finance. « Mami Wata » se déroule dans le mythique village ouest-africain d’Iyi, dont les habitants rendent hommage et demandent conseil à la guérisseuse et intermédiaire spirituelle Mama Efe, jouée par la star de cinéma nigériane vétéran Rita Edochie. Après qu’une mystérieuse maladie ait commencé à coûter la vie aux jeunes d’Iyi, un homme local (Kelechi Udegbe) commence à semer le doute sur la capacité du guérisseur à les protéger.

Avec l’arrivée d’un chef de guerre rebelle (Emeka Amakeze) fuyant son passé violent et la mort de Mama Efe, un nouveau statu quo émerge dans le village. Il incombe à la fille du guérisseur, Zinwe (Uzoamaka Aniunoh), et à sa protégée, Prisca (Evelyne Ily), de sauver les habitants d’Iyi, créant un conflit entre les croyances traditionnelles des villageois et un mode de vie occidental plus moderne. Evelyne Ily dans « Mami Wata » de CJ Obasi, dont la première a eu lieu au Festival du film de Sundance.

Courtesy of Sundance Film Festival Le film est, entre autres, une célébration de la féminité africaine – et de la fraternité – un fait qui doit en partie aux deux sœurs décédées du réalisateur, à qui « Mami Wata » est dédiée. « J’ai été élevée par mes sœurs autant que j’ai été élevée par ma mère et mon père. Ils étaient mes modèles.

Elles étaient comme des super-femmes », dit-il. « Pour moi, c’était mon expérience de ce qu’est une femme africaine. C’est tout ce que je savais en grandissant.

Quand je suis devenu plus mature, j’ai réalisé que je n’avais jamais vu ça au cinéma. Ces personnages, Prisca et Zinwe, devaient être enracinés là-dedans. « Mami Wata » est une exploration et une réimagination de la mythologie ouest-africaine, quelque chose qui a également eu une influence démesurée sur Obasi tout au long de sa carrière.

« D’une manière ou d’une autre, je plonge dans l’occultisme. Mais je ne vois pas l’occulte comme quelque chose de mal », dit-il. « C’est notre culture.

C’est notre spiritualité. C’est qui nous sommes. Il poursuit : « Quand j’aborde une histoire comme ‘Mami Wata’, il était très important pour moi de ne pas me soucier de ces perceptions et de la regarder comme je pense que nous devrions nous regarder » – c’est-à-dire célébrer les mythes africains et raconter des histoires en les regardant à travers une lentille africaine, non encombrée par le regard occidental.

Le cinéma d’Obasi a néanmoins tenté de combler le fossé, explorant les conventions de genre traditionnelles d’un point de vue africain. Le premier long métrage du réalisateur, le thriller zombie à budget zéro « Ojuju », a été suivi d’un conte de gangster semi-autobiographique, « O-Town », et d’un court métrage, « Hello, Rain », basé sur une nouvelle afrofuturiste de Nnedi. Okorafor.

L’année dernière, il a coréalisé le film d’anthologie primé à Locarno « Juju Stories », un triptyque de contes enracinés dans le folklore nigérian et la légende urbaine. Obasi a partagé les crédits de réalisation du film avec ses collègues réalisateurs nigérians Abba Makama (« The Lost Okoroshi ») et Michael Omonua (« The Man Who Cuts Tattoos »), qui sont les co-fondateurs du collectif de cinéastes Surreal16. Avec une série de premières de festivals de haut niveau déjà à son actif, le groupe pousse le cinéma nigérian au-delà des tropes traditionnels familiers aux adeptes de la prolifique industrie cinématographique Nollywood du pays.

Peut-être plus important encore, Obasi et ses collègues contribuent à redéfinir le cinéma nigérian – et africain – sur la scène mondiale. « Lorsqu’il s’agit de discuter du cinéma mondial, il n’y a qu’une certaine compréhension de ce qu’est le cinéma africain. Je n’ai tout simplement pas été d’accord avec ça », dit-il.

« Nous avons bien plus à offrir : stylistiquement, esthétiquement, narrativement. Nous pouvons vraiment faire des choses que personne ne voit venir. Ce n’est que le début.

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